约公元前6500万年—灵长类动物

350 多种灵长类动物的学名和分类地位,仍是科学界未能取得共识的议题.其中又以人类究竟该不该划入大猿 (great ape) 类群最受争议。简单的传统分类认为原猴 (posimian),也就是最原始的灵 长类,包括狐猴、懒猴和眼镜猴;至于类人猿 (anthropoid, simian) 包括猴子、猿(长臂猿、红毛猩猩丶 大猩猩、黑猩猩、侏儒黑猩猩)和人类。生物学家虽然认为人类并非从猿类演化而来,但他们确实同意人类和猿类有共同祖先,并且在 500 至 800 万年前开始分化。

我们早期的祖先究竟何时出现在地球的舞台上? 8500 万至 8800 万年前这段期间都有化石纪录,不过 般认为人类的祖先大约在 6500 万年前首次出现。直到 3500 万至 5500 万年前,狐猴和懒猴也开始演化。牠们有较大的眼睛和脑部,较小的口鼻部,身体的姿态也比较直立。地球上第一只猴子大约出现在3500万年前,经过1000万至1500万年之后,由旧大陆猴 (Old World monkey) 中分出猿类。

灵长类动物有许多源自于树居生活习性的特征,在不同种类之问各有差异,但这些特征并不一定是灵长类独有的特征(在副热带地区,及美洲、亚洲和非洲的热带雨林,多数灵长类动物仍然过着树居生活)。灵长类动物手脚适应了需要抓握的生 活环境,并有特化的神经末梢提供更敏锐的触觉;手掌、脚掌上有指头,而非爪子,指头上有扁平的指甲。猿类和一些猴子具有对生的拇指,以人类为例,拇指让我们得以使用工具,好比用键盘打字。眼睛往前看,双眼更靠近,因此产生立体视觉,判断景深有助于在树枝间摆荡。猴子和猿类以视觉作为最主要的威官,不像其他哺乳类动物以嗅觉为主。

灵长类动物最具鉴别性的特征,就是具 有高度社会性以及先进的认知技能(cognitive skill)。灵长类智力由低至高的排序是:新大陆猴<旧大陆猴<猿<人类。相较于其他哺乳类动物,灵长类的发育速率比较慢,幼期和青春期都很长,也许是因为要利用这段时间向年长的个体学习。

约公元前2亿年—哺乳类

卡尔.林奈(Carl Linnaeus,1707~1778年)

过去6500万年来,哺乳类是地球上最主要的陆生动物。除了昆虫和节肢动物(蜘蛛)以外·哺乳 类是地球上分布最广泛的动物。地球上任何一个陆生或水生的动物群落,都可以看见哺乳类动物的踪影,牠们之所以有如此成功的生态地位,多亏了具备能够控制体温的能力。哺乳类有5500至5700种, 体型大小各异,小至体长只有3至4公分的猪鼻蝠,大至现今地球上最大型的存活动物一一蓝鲸(体长超30公尺)。

真正的哺乳类动物大约出现在2亿年前,经过几千万年的时间,演化出三个支系:产卵的单孔哺 乳类,如只有在澳洲和新几内亚才有的鸭嘴兽;有袋哺乳类,新生幼仔出生后,会在母亲身上的育儿 袋里继续发育,如澳洲和美洲才有的袋鼠和负鼠;胎盘哺乳类,九成的哺乳类动物都是胎盘哺乳类, 幼仔在母亲的了宫里发育至一定程度后才会出生。2013年,科学家在中国发现树鼩大小般的哺乳类动 物化石,学名为勺uramaiasinensis」,出现时间约在1.6亿年前,据信是最古老的胎盘哺乳类。人类隶属于灵长类 , 也是胎盘哺乳动物。

哺乳类动物具有许多其他脊椎动物所没有的独特特征:哺乳动物的乳腺由汗腺衍生而来 , 雌性动物以母乳 哺育幼仔,母乳是幼仔的主要营养来源(1758年,林奈将哺乳动物命名为「 mammal」,在拉丁文中意指 「 乳房」)。哺乳类动物生命阶段中某些时间身体授有毛发, 可以范助哺乳动物抵抗寒冬。中耳由三块骨头构成,可以把声波的震动转换为神经脉冲。还有其他未必是哺乳 类动物独有的特征,如哺乳动物是温血动物、具有特化 或分化的牙齿、巨大的脑部(尤其是新皮质,是哺乳类 动物脑部发育最先进的区域)、具有横膈膜(肌肉组成 的隔膜,分隔心肺与腹腔),以及一颗效率极高的四腔室心脏。