约公元前3.6亿年—两栖动物

约在3亿6000万年前,肉鳍鱼的鳍演化成四足动物的四肢和具趾的脚。逐渐演化的四足动物能够离开水域,让牠们不用和其他水中生物竞争资源,也逃离水中捕食者,还可以在水边浓密的植被中追捕猎物。四足动物演化成两栖动物,许多两栖动物一生都过着既水生又陆生的生活模式。

两栖动物约有5000至6000种,可分为三大类群,每一个分类群都有各自的特征:有尾目(Urodela) 的蝾螈具有长长的尾巴和四肢;裸蛇目(Apoda)的蚓螈模样像蠕虫,没有足,几乎全盲,生存在热带栖地。

约有90%的两栖动物属于第三个分类群:无尾目(Anura),也就是青蛙和蟾蜍这些幼时水生,成年后在潮湿地区行陆生生活的动物。雌蛙或雌蟾蜍在水中产卵,雄蛙或雄蟾蜍负责让卵受精。青蛙幼时称为蝌蚪,蝌蚪具有鳃,可以从水中过滤氯气,长长的尾巴和侧线是感觉系统,让蝌蚪可以侦测水,中的动静和压力变化。经过变态后,蝌蚪发展出强劲的后脚、硕大的头部和眼睛、一对暴露在外的鼓膜以及适合肉食生活的消化系统,而尾巴、侧线系统和鳃则消失不见。透过皮肤交换呼吸气体,也就是氧气和二氧化碳,这也是两栖动物共有的特征。多数两栖动物生长发育的过程都要经历变态。

生物多样性的领头羊。自1980年代起,科学家发出警讯,全世界的两栖动物和蛙类数量开始下降,导致某些种类已经灭绝,对全球生物多样性而言,这犹如巨大的威胁。两栖动物以藻类和浮游动物为食,也会捕食昆虫,减少昆虫传播疾病的机会,而两栖动物本身又是其他脊椎动物的食物来源。至今,我们仍不知道是什么原因造成两栖动物数量下降,但栖地破坏或栖地变化、环境污染和真菌感染,都是可能的原因。