公元1866年—孟德尔遗传学

1859年.查尔斯.达尔文出版《物种起源》·提出以突变和天择为基础的演化理论。然而达尔文 本人或与他同年代的科学家,都无法解释有利于生物的特征究竟如何在世代之间传衍。格里哥.门德尔,一位默默无闻的奥古斯丁时期修道士,在高中教授体育,在布尔诺(位于现今捷克共和国内)修道院工作,他提供上述问题的答案,也奠定现代遗传学的基础。

门德尔试图从累代繁衍的植物杂交种中追寻植物特征的遗传痕迹,他之所以使用豌豆(Pisum staivum),是因为豌豆价廉,容易大量栽种,而且方便控制授粉。此外,豌豆还具有许多明显的对比 特征,如颜色、种子和豆荚的形状以及植株高度。门德尔发现亲本植物的特征(例如植株的高或矮) 会各自遗传给子代。当子代接受来自亲本植物的不同特征,其中一个特征会占有优势,并显现出来,另一个特征则呈现退化或隐藏(数十年后,科学家确认特征遗传是藉由基因传递来完成)。后来,门德尔开始研究具有不同特征的豌豆,并发现每一种特征都是独立遗传给子代,不会影响其他特征的遗船。1866年,门德尔发表《植物杂交实验》(Experiments on Plant Hybrids) ,详细纪录实验结果。

门德尔熟读达尔文的《物种起源》,他手上的德文翻译版写满密密麻麻的批注。我们并不清楚达 尔文是否读过《植物杂交实验》,对门德尔的著作是否熟悉,但我们知道达尔文对豌豆的变异和育种也很有兴趣。门德尔的文章内容主要以数学方式表现,可能吸引不了达尔文的注意。此外,虽然达尔文看得懂德文,门德尔的文章对他来说还是太 过艰深。如果达尔文读过门德尔的文章,一定能从中获得洞见,推想天择的生物特征如何传递给下一代。可惜在1900年之前,逹尔文和整个科学界都忽略门德尔的文章。