约公元前2.3亿年—恐龙

威廉·巴克兰(WilliamBuckland,1784~1856年)

理査.欧文(RichardOwen,1804~1892年)

侏罗纪世界。大约2.3亿年前,恐龙这种陆生的脊椎动物主宰地球长达1亿3500万年。1824年,威廉.巴克兰首次发表科学文献描述恐龙的化石,接着由理査.欧文在1842年创造「dinosaur」这个词汇,意指「可怕的蜥蜴」。然而,恐龙并不是蜥蜴。

恐龙被归为爬虫类,是非常多元的动物类群,种类超过1000种,除了产卵和筑巢以外,几乎无法列出共通的分类特征。有植食性的恐龙,也有肉食性的恐龙;有些恐龙以双脚站立,直立行走,有些恐龙则以四足行走。长久以来,我们一直以为恐龙是很迟缓笨重的动物,然后最近几十年来发现的证据指出,有些恐龙(如迅猛龙)非常灵活,身手矫捷,有些恐龙则有高度的社会性,过着群居生活。

恐龙体型大小各异,小则像如鸽子一般,大则像有史以来最大型的陆生动物。植食性的雷龙颈部非常长,头部相对很小,体长可达23公尺。暴龙是最为人熟知的恐龙,这种以后脚站立,直立行走的肉食性恐龙,体长12公尺,和鸟类有共同祖先。

一般认为鸟类是由恐龙演化而来,1851年,科学家在巴伐利亚首次发现始祖鸟的化石,生活在1.5亿年前的始祖鸟可能就是鸟类和恐龙之间失落的环节。虽然在始祖鸟的化石遗迹中没有发现羽毛,不过1990年代开始,科学家逐渐发现其他有羽毛的恐龙化石,进一步支持恐龙和鸟类之间的关系。

大约在6600万年前,所有不会飞的恐龙以及地球上95%的生命全都灭绝。这起大灭绝事件的起因,一直是科学家探索归因的研究主题。目前最盛行的理论认为地球遭受巨大撞击,大气层中充满有毒物质,阳光也被遮挡一段很长的时间,造 成植物和动物灭绝。虽然恐龙已经不复存在,但大家并没有因此忘了牠们。恐龙依然是填充玩偶丶书籍和电影的热门主题,如柯南·道尔的《失落 的世界》(1925年)、《金刚》(1933年)和《侏罗纪公园》(1990至2000年代)。

约公元前3.2亿年—爬虫动物

大约在3亿2000万年前,最早期的爬虫类出现在地球上,从两栖动物演化而来,具有肺、肌肉更强劲的腿,并且可产下具有坚硬外壳的卵,比起两栖动物产在水中的卵,爬虫类的卵更适合存在于陆地上。中生代(距今2.5亿至2.65亿年前)是爬虫类的天下,也是所谓「爬虫类的时代」此时的地球爬虫类数且最多,也是最具有优势的脊椎动物。过了这段辉煌时期,爬虫类只剩下海龟、蛇和蜥蜴, 而且超过95%的爬虫类都是蜥蜴。

爬虫类是羊膜动物(是一种四足动物,也是除了鸟和哺乳类以外,会在陆地上产卵的动物),身体具有鳞片或外骨片,而且还是外温动物(ecrorherm),必须依赖外在热源维持体温。如今最古老的 爬虫类化石可回溯至3亿1500万年前,发现地点在新斯科细亚,看来像是—连串类似蜥蜴的动物所留

下的脚印,长度20至30公分。双孔类动物是最早期的爬虫类,主要的特征是颅骨两侧各有一对孔洞。双孔类衍生成两个演化分支:鳞龙类(lepidosaur)和祖龙类(archosaurs)。

鳞龙类包括蜥蜴、蛇和鳄蜥,鳄蜥是一种体长可达1公尺的蜥蜴,曾经广布世界各地,但在只栖 息在新西兰海岸地区。现已灭绝的沧龙(mosasaur)是一种海洋爬虫类,也是鳞龙中最令人印象深刻的成员,模样有如巨蜥,体长可达17.5公尺。沧龙是速度快,身手敏捷的海洋捕食者,曾主宰海洋达 2000万年。

翼龙(pterosaur)和恐龙(dinosaur)是祖龙类中最主要的两种动物。翼龙(过去称为翼 手龙)是地球上最早出现的脊椎动物,擅长飞行,也是有史以来最大型的飞行动物,翼展宽度有12公尺。翼龙种类约有120种,体型最小者大小就像麻雀一样。翼龙的骨头和鸟类一样呈现中空,而且具有极长的四趾,替翅膀提供 支撑力道,有别于蝙蝠和鸟类的翅膀。史上第一只翼龙约出现在2亿1500万年前,在灭绝之前,兴盛时间长达1亿5000万年。