约公元前4.17亿年—泥盆纪

亚当.塞维克(AdamSedgwick,1785-1873年)

罗德里克.默奇森(RoderickMurchison,1792~ 1871年)

1839年,地质学家亚当·塞维克和罗德里克·默奇森以英国得文郡(Devon)为泥盆纪命名,因为地球上最早受到研究的泥盆纪地层就在这里。泥盆纪距今4亿1700万至3亿5900万年前,见证植物和鱼类生命的重大改变,其中包括鱼类离开海洋来到陆地上。海洋稷盖地球85%的面积,地球上曾有两块超级大陆:位于北半球的劳亚古陆(Laurasia)和南半球的冈瓦讷古陆(Gondwanaland)。

约在4亿5000万年前,陆生植物首次出现,地球上最古老的维管束植物就出现在泥炭纪的开端。比起较早出现的非维管束植物,例如苔藓类、蕨类,维管束植物不一样的地方在于,植物体内具有分布广泛的管路系统,可以用来传输水分和营养物质。这段期间,地球的植被相很简单,并且局限在水边,都是一些小型的植物,最高顶多1公尺。木本植物出现后,植株轴向强度增加,可以长得更高,接触到大量阳光,能支撑更重的枝叶重量。土壤成分的改变也促进植物的根系发展,证据就是3亿8500万 年前,地球上首次出现类树木生物(tree-likeorganism)长成的森林。

生物世界的革命性改变。在泥炭纪中期,无颌鱼类(没有下颌,具有板状骨甲的鱼类)的数量开始减少。而有颌鱼类,如鲨鱼之类的软骨鱼类和多数 现存的硬骨鱼类,数量和种类都开始增加,成为海水 和淡水中的主要捕食者,难怪这段期间又称为「鱼类 的时代」。地球上最早出现的四足动物是从肉鳍鱼演化而来,能够爬出泥坑,离开水域到处走动,并且以陆生无脊椎动物为食 。

到了泥盆纪末期,约70%的无脊椎动物已经消失,其中主要都是海洋无脊椎动物,淡水无脊椎动物占较少数,珊瑚礁则是彻底消失。根据估计,泥盆纪后期灭绝事件大约维持50万至2500万年,虽然这起灭绝事件的成因至今依然是个谜,但是依然名列生物 史上五大灭绝事件之一。