约公元前5.7亿年—节肢动物

节肢动物是地球上最成功的动物,从最高耸的山峰到最深遂的海洋,从极圈到热带,海陆空三界都有牠们的身影。所有现存生物和化石生物中,有四分之三是节肢动物。根据估计,现存在地球上的节肢动物数量约有1018只,约有100万种已知种类,热带雨林中还有更多未知的节肢动物,等待科学家鉴定。节肢动物体型大小各异,从微小的昆虫和甲壳类动物到栖息在白令海峡,足展宽度超过1.8公尺,重量通常超过8公斤的扁足拟石蟹(blueking crab)。

节肢动物的起源和演化一直备受争议,因为许多最早出现的节肢动物并没有留下化石证据。一般认为节肢动物是从海中的环节动物(annelid)共祖演化而来,时间大约是5亿5000万至6亿年前。从 环节动物共祖开始,节肢动物的演化究竟是一次到位还是经过多次演化,科学家的说法至今仍莫衷一是。节肢动物最古老的化石是现已绝种的海洋生物—三叶虫,其生存年代可以回溯至5亿3000万年 前。大约在4亿5000万年前,史上第一种陆生动物出现在地球上,牠也是节肢动物,是一种和娱蚣有亲缘关系的多足类动物。

动物界就属节肢动物门的成员最多元,节肢动物门又可分为五个主要类群,分别是昆虫、蜘蛛、蝎子、甲壳类动物和娱蚣。这些动物都具有相同的特征:身体和人类一样呈现两侧对称,也就是身体的左侧就如同身体右侧的镜像;体表覆有几丁质组成的外骨骼,除了提供保护,还 提供肌肉的附着点,让节肢动物可以灵活移动 附肢,并可防止身体丧失水分。昆虫的身体分 节,附肢具有关节,所谓「节肢」就是「有关 节的附肢」。虽然体外罩了一层硬梆梆的外骨骼,但是具有关节的足、爪和口器,还是可以 灵活运动。演化过程中附肢的数目逐渐少,功能变得更专化,像是作为运动(如走路或游泳)、取食、防卫、接收感觉(特化程度尤其高)和生殖之用。

所有现存生物和化石生物中,有四分之三是节肢动 物.包括龙虾这样的甲壳类生物也包含在节肢动物的范畴内。这幅水彩也(夏威夷龙虾)绘于1819年,出自时年16岁的法国少年艺术家亚德里安.淘奈(Adrien Taunay the Younger)之手。