公元1950年—谱系分类学

18世纪初,卡尔.林奈发明动植物的分类二名法,将动植物分类以阶层式的方式表达。然而,他根据《圣经》的传统教导,认为所有生物由造物主创造之后,就没有再变化过,因此他根据物体外观 的共同特征作为分类标准。不过当达尔文提出惊人的证据显示,所有生物都从共同祖先演化而来,且 有些生物已经灭绝,导致科学界必须重新检视林奈的简单分类法。

1866年,生物学家恩斯特.海克尔,同时是达尔文早期的支持者,提出谱系学(phylogeny)这个名词,代表硏究物种演化史的学科。为了建构谱系,分类学者的训练必须以了解物种间的演化关系为 主旨。1950年,德国生物学家威利.赫尼格在《谱系分类学》(Phylogenetic Systematics)书中引入谱系分类的观念,亦在鉴定现存与灭绝物种间的演化关系。

就像用族谱回溯家族祖先的道理样,特定分类群的演化史也可以用分支的谱系树加以表示。谱系树由一系列二叉的分支点组成,每一个分支点代表两条从共祖分岐的谱系(例如,衍生出郊狼与灰狼的分支点即为两者最近的共祖)。

传统的谱系分类学根据外在形态,可观察的特征为分类依据,然而这可能造成误解。分子生物学的进步使科学家得以分析复杂的基因序列、染色体,甚至是生物的完整

基因体。比较不同物种间各种基因的DNA序列,可证实物种的共祖未必和其后代具有 明显的外观。不同生物基因体中核苷酸序列的差异程度,可代表其与共祖相距的时间有

多远。