约公元前14亿年—真菌

除了霉菌和可食用的蕈菇类,般人实在不觉得真菌是一种重要的生命形态,然而真菌对我们的生活却有重要影响。真菌帮忙分解并回收环境中已经死亡,或是正在衰败的有机物质。除了菇类、羊肚菌和松露,有些真菌还可以帮助奶酪熟成,酵母菌可以用来制作面包、酒精饮品和化工原料。此外,人类史上最重要的药物青霉素(penicillin)和预防移植器官产生排斥作用的环孢素(cyclosporine),都是由真菌提炼而成的药物。10万种真菌中有三成是行寄生生活的页菌或病菌。植物是真菌最喜欢攻击的目标,严重影响水果收成,并引发美洲栗疫病(Americanchestnut tree blight)、荷兰榆树病(Ducth elm disease)和麦角病(ergotism)。944年,法国有4万人因麦角病而死,而著名的塞冷郡女巫审判事件,那些因产生幻觉而被当作女巫的人,可能就是麦角病的代罪羔羊。真菌也会戚染皮肤造成香港脚、念珠菌症,以及危及性命的系统性感染。

过去将真菌纳为植物。真菌生长在土壤中,行固着生活并且具有细胞壁。但是分了证据显示,真 菌跟动物的亲缘阅系比较相近,至少在14亿年前水中的单细胞共祖演化而来。最古老的陆生真菌化石 已有4亿6000万年的历史。

除单细胞真菌(例如酵母菌)以外,真菌的组成单位是菌丝(hyphae),菌丝外环绕着含有几丁质(chitin)的细胞壁,几丁质同时是昆虫外骨骼的主要成分,真蓝的细胞壁并不如植物是由纤维素(cellulose)组成的。菌丝的顶端分支彼此交缠而成菌丝体,菌丝体产生子实体,子实体产生具有生殖功能的孢子。

不像动物会摄取食物,也不像植物会 生产食物,真菌透过几种不同的方式获得营养:作为异营生物时(heterorroph)’真菌 吸收环境中的养分;行腐生生活时,真菌分泌酵素分解活/死细胞中(倒木或动物遗骸)的大型有机分子,变成真菌可以吸收的小分子养分;行寄生生活的时候 , 真菌会分 泌另一种酵素可以穿透细胞壁,藉以吸取生存所需的养分。

酵母菌、霉菌和菇类都是真菌,既是人类的食物来源(菇类、松露),又可藉由发酵作用制作面包和酒梢饮品(酵母菌)。在凝乳中接种特选的 真菌,可以为奶酪增添特殊的风味和口感。